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La huella humana en el cambio climático

Los datos recopilados en exclusiva por la supercomputadora del Centro Hadley muestran una trayectoria climática alarmante

La huella humana en el clima es ahora inconfundible y se hará cada vez más evidente en las próximas décadas, según ha confirmado la Oficina Meteorológica del Reino Unido después de 30 años de estudio pionero.

Desde la década de 1990, las temperaturas mundiales se han calentado medio grado, el hielo marino del Ártico se ha reducido en casi 2 millones de km2, los niveles del mar han aumentado unos 10 cm y el dióxido de carbono en la atmósfera se ha incrementado en 60 partes por millón (17%), según cifras recopiladas exclusivamente para el Guardian con motivo del 30º aniversario del Centro Hadley de la Oficina Meteorológica para la ciencia y los servicios climáticos.

Los datos ponen de relieve cómo una joven generación ha crecido en un clima sin precedentes en un milenio. Las proyecciones futuras sugieren que para mediados de siglo, un británico de 60 años de edad probablemente vivirá en un clima 1,2°C más cálido que cuando nació.

Los científicos del Centro Hadley, que ha estado en la primera línea mundial en la investigación y modelización del clima desde que abrió sus puertas en 1990, dijeron que las primeras teorías sobre la perturbación de los combustibles fósiles han quedado demostradas por hechos posteriores.

«El clima actual es completamente diferente al que teníamos hace 30 años. Está completamente fuera de los límites de la posibilidad de variación natural», dijo Peter Stott, profesor y experto en ciencia de atribución climática en el centro.

En las primeras proyecciones del Centro Hadley, dijo, los científicos pronostican 0,5C de calentamiento en el Reino Unido entre 1990 y 2020 como resultado de las emisiones de petróleo, gas y carbón.

Con nuevos registros de calor que se rompen cada vez con mayor frecuencia, dijo que las temperaturas globales están ahora por encima de cualquier nivel en las mediciones de la Oficina de Meteorología desde 1850, o calculadas indirectamente a través de los anillos de los árboles que se remontan a miles de años. Las concentraciones de dióxido de carbono en la atmósfera son también más altas que cualquiera de las vistas en núcleos de hielo de millones de años. «Estamos viendo un clima sin precedentes», dijo Stott. «La huella humana está en todas partes.»

El impacto fue menos obvio en 1990, cuando el centro se abrió junto con la publicación del primer informe del Grupo Intergubernamental de Expertos sobre el Cambio Climático de las Naciones Unidas – ambos fueron supervisados por el científico británico John Houghton, que murió a principios de este año.

En la inauguración, la entonces primera ministra, Margaret Thatcher, dijo que el Reino Unido necesitaba un centro climático líder en el mundo para evaluar las «graves consecuencias» de las emisiones de gases de efecto invernadero. «Lo que según se predice afectará a nuestra vida diaria. Los gobiernos y las organizaciones internacionales en todas partes del mundo van a tener que sentarse y tomar nota y responder», dijo.

Thatcher, que estudió ciencias en Oxford, no necesitó ser convencida, pero tuvo que superar un gabinete escéptico. Los físicos atmosféricos habían estado advirtiendo a las compañías petroleras y a los encargados de formular políticas sobre los peligros de los combustibles fósiles durante décadas, pero el «efecto invernadero» seguía siendo una preocupación relativamente nueva para el público en general. Nadie sentía un cambio. El mundo ya se había calentado alrededor de medio grado con respecto a los niveles preindustriales, pero era lo suficientemente bajo como para estar dentro de la variación natural.

Pocas personas conocían la diferencia entre el «tiempo» a corto plazo y el «clima», que suele medirse en un período mucho más largo de 30 años.

En aquel entonces, también había un considerable escepticismo sobre la capacidad de los meteorólogos para predecir el cambio, incluso a diario.

A medida que la aceptación y la importancia crecían, también lo hacía el escepticismo. Los críticos, a menudo financiados por las empresas petroleras, se opusieron a la ciencia del clima porque no les gustaban sus implicaciones políticas y económicas. Antes de las cumbres climáticas de Kyoto (1997) y Copenhague (2009), las empresas de combustibles fósiles financiaron campañas de desinformación para poner en duda los modelos climáticos.

El Centro Hadley siguió centrándose en la ciencia. Los investigadores ampliaron y perfeccionaron sus modelos incorporando nuevos conocimientos sobre los ciclos biológicos del carbono y el probable impacto de los combustibles fósiles no sólo en la temperatura, sino también en el hielo del Ártico, la elevación del nivel del mar, las inundaciones, las tormentas, las sequías y otros fenómenos atmosféricos.

Los avances de las supercomputadoras permitieron una precisión mucho mayor. Los primeros modelos cartografiaron el impacto en celdas de cuadrícula de 300 km de lado. Hoy en día son de menos de 2,2 km, lo que permite hacer predicciones detalladas sobre qué tramos de cuencas fluviales y costas necesitarán más protección.

Los investigadores están descubriendo que los impactos van mucho más allá del enfoque inicial de la temperatura media. Récords de calor se están estableciendo con una frecuencia cada vez mayor. Los patrones de lluvia están cambiando notablemente más allá de la variación natural. El hielo del Ártico se está reduciendo más rápido de lo esperado. El aumento de los mares ya ha dejado algunos lugares, como Fairbourne en Gales, por debajo de los niveles de las mareas de primavera.

Para 2050 – el año en que el Reino Unido tiene previsto lograr la neutralidad en materia de carbono – el impacto directo en Gran Bretaña será moderado por el océano circundante y puede haber oportunidades de plantar nuevos cultivos, pero estos beneficios se verán empequeñecidos por la perturbación del comercio, la migración, los desastres humanitarios y los cambios en los ecosistemas.

«En general es malo. Los aspectos negativos superan a los positivos», dijo Richard Betts, un científico del Met Office que está dirigiendo el análisis científico para la próxima evaluación del riesgo del cambio climático en el Reino Unido. «Es lógico que si el mundo sigue calentándose cada vez más, tarde o temprano llegaremos a un punto en el que primero será incómodo y luego difícil de funcionar. Esto no se verá en el Reino Unido, pero en las partes del mundo que ya están calientes y húmedas, podría ponerse cada vez más caliente para funcionar».

La supercomputadora Hadley calcula innumerables caminos posibles dependiendo de la cantidad de dióxido de carbono, metano y otros gases de efecto invernadero que entran en la atmósfera. La buena noticia es que el peor escenario de emisiones, conocido como RCP 8.5, se considera menos probable que antes porque la industria mundial del carbón no ha crecido como se temía. La mala noticia es que las tendencias actuales de las emisiones (que se encuentran entre las vías de la RCP 4.5 y la RCP 6) podrían llevar al planeta a 2°C más caliente que los niveles preindustriales a mediados de siglo, lo que aumentará los daños causados por las tormentas, las olas de calor, la elevación del nivel del mar y el ya gran riesgo de que el Ártico quede libre de hielo en verano.

Las tendencias climáticas se basan en promedios multianuales más que en comparaciones interanuales, que están más sujetas a la variación natural.

Incluso el actual escenario del mejor de los casos – RCP 2.6, que está más o menos en línea con el acuerdo de París – dejaría el mundo con más temperatura que hoy.

«Lo que se destaca es que incluso en el escenario actual más bajo, nos calentamos. Tendremos que prepararnos y adaptarnos», dice Jason Lowe, el jefe de los servicios climáticos de Hadley. Predice que las olas de calor extremo en verano, como las que se verán en 2018, se convertirán en la norma y no en una excepción.

«Como científico, quiero reducir la incertidumbre para que la información sea lo mejor posible para que podamos planear. Pienso en las generaciones venideras. Tengo una hija de nueve años. Me pregunto en cuál de estos caminos estaremos cuando ella tenga 80 o 90 años.»

Es posible obtener resultados más extremos en ambos extremos del espectro. El próximo conjunto de evaluaciones climáticas introducirá un escenario más ambicioso del mejor de los casos (RCP 1.9) que significaría una transición más rápida a la energía de cero carbono y una mayor posibilidad de mantener los aumentos de temperatura por debajo de 1,5°C. Pero la situación podría empeorar rápidamente si el clima llega a puntos de inflexión, como el colapso de la capa de hielo de la Antártida occidental.

«Todavía hay peligros que no entendemos completamente», dijo Stott. «Gran parte de la incertidumbre se encuentra en el lado malo. Podría ser aterrador. ¿Podemos cultivar suficientes cosechas para alimentar a la población? ¿Podemos hacer frente si algunos lugares son azotados por tormenta tras tormenta?»

Tales preocupaciones explican por qué el aniversario del Centro no puede ser un acontecimiento totalmente feliz. A pesar de las crecientes pruebas de los riesgos climáticos, los gobiernos han tardado en actuar. Aparte de los puntos débiles como la crisis financiera de 2008 y el bloqueo del coronavirus, las emisiones han aumentado constantemente. La labor del Centro Hadley ahora no sólo consiste en predecir los impactos, sino en prepararse para ellos.

«La realidad ha demostrado que lo que decíamos hace 20 o 30 años era correcto. Como científicos, eso es una reivindicación. Pero a nivel personal, esperaba que siguiéramos una trayectoria de emisiones diferente de la que tenemos ahora», dijo Stott.

«La preocupación es que ahora estamos tomando riesgos a nivel mundial que no comprendemos plenamente… no habrá ganadores del cambio climático si continuamos». La evidencia científica ha existido por un tiempo. Es hora de que se tome en serio».

Fuente: The Guardian – Por Jonathan Watts – Mayo 2020

llustraciones: Pinterest – I Stock